17.4.18

LA NUEVA MLR

Este fin de semana inicia una nueva competición en nuestro continente, inicia la Major League Rugby, el nuevo torneo de rugby de los Estados Unidos, si bien no es nuevo el intento de hacer un torneo profesional, parece que si es el que a simple vista hasta ahora se ve mejor organizado y con una buena estructura. Ya en años recientes se había intentado crear una liga profesional que solo tuvo una temporada, la PRO Rugby.

Siete equipos serán los que participen en la temporada inicial, con un octavo que se incorporará para el próximo año, la temporada será de abril a junio, solo serán tres meses, en lo que la liga genera ganancias, se suman equipos y se puede extender la temporada. Pero por el momento, se ve muy bien, equipos cuya parte la liga es dueña y también tienen sus propios inversionistas, la mercancía de los equipos se empieza a vender más conforme el inicio se acerca, y toda la expectación que se esta creando en el rugby en aquel país se refleja en el numero de aficionados que están asistiendo a los partidos de pre temporada, sobre todo en Houston, donde se ha registrado la mejor asistencia en estos partidos.

Como dijimos 7 son los equipos que van a jugar la primera temporada de esta nueva liga. 



AUSTIN ELITE






HOUSTON SABERCATS





GLENDALE RAPTORS



SAN DIEGO LEGION




NEW ORLEANS GOLD





SEATTLE SEAWOLVES




UTAH WARRIORS




Un octavo equipo se unirá en el 2019, el Rugby Union New York, además en el 2020 se tiene planeada la expansión de la liga con equipos en Dallas, Toronto y Vancouver, la misma marca deportiva les provee los uniformes a todos los equipos, todo esto es la misma forma como trabaja la MLS (Major League Soccer) y que comercialmente es muy exitosa.


Los partidos serán transmitidos por CBS, ESPN y por cadenas de televisión locales, sin duda el proyecto se ve sólido, se ve estable y con muy buen futuro, esperemos sea el inicio de muchas mas oportunidades y difusión para el rugby en nuestro continente y por que no también en México.

22.3.18

EL DÍA EN QUE PERDIÓ EL RUGBY

Supuestamente, era un día que iba terminar en fiesta, en algo histórico, en un regreso merecido y esperado, pero resultó completamente distinto, algunos tenían una intención completamente distinta.

Me desperté a las 6 de la mañana del pasado domingo por que quería presenciar la histórica gesta, pero cuando el partido iba cerca de la media hora, me empecé a tener una sensación de que algo estaba mal.

Y para los que aun no sepan que sucedió, una explicación rápida, Bélgica recibía a España por la eliminatoria al Mundial, si España ganaba clasificaba directo después de una ausencia de 20 años, si los belgas salia triunfadores, Rumanía (que estaba jugando en Georgia) tendría la plaza directa y los españoles irían a un repechaje, la tripleta arbitral era rumana, y normalmente esto nunca había sido algo para preocuparse en nuestro deporte, puesto que dentro de la mística y valores que llevamos, no tenían cabida las malas especulaciones, por lo menos hasta el domingo pasado. 



En un partido muy raro, en un campo con nieve, con el estadio lleno de españoles aunque se jugaba en Bruselas, los belgas salieron victoriosos 18-10 sobre unos españoles que no jugaron bien, condicionados por un muy muy cuestionable arbitraje de los rumanos, que terminaron marcado 18 penales a favor de los locales, por solo 6 a favor de los españoles, el juego terminó y entonces todo comenzó.

La derrota española los mandaba a un repechaje complicado, accesible pero complicado, y la cuestionable actuación Vlad Iordachescu, arbitro del juego, mandaba directamente al Mundial a Rumanía, los jugadores españoles se lanzan sobre el rumano, Rouet, medio melé español, lo empuja, los jugadores belgas salen al paso a proteger al arbitro, todo es un caos, Iordachescu sale del estadio directo a un coche que lo esperaba con el motor en marcha, y así sin cambiarse el uniforme, se va del lugar, en imágenes nunca antes vistas en nuestro deporte. 

Y entonces se destapó todo, hace 1 mes cuando España venció a Rumanía en Madrid, la Federación Española solicito a la Rugby Europe cambiar a la tripleta arbitral para el partido con Bélgica, por posible conflicto de intereses, así como solicitó que hubiera TMO debido a la importancia del juego, la solicitud fue rechazada por la Federación Europea alegando que la tripleta estaba designada desde antes de la eliminatoria, lo cual es cierto, pero no hubo ninguna otra razón para negar la petición.



Rugby Europa está presidida por un rumano, Octavian Morariu, y aunque al inicio se decía que el no tenia que ver las designaciones arbitrales, ayer leí una nota donde apuntan a que este rumano tiene los derechos televisivos del Mundial 2019 para Rumanía, mediante una empresa que tiene en Malta, desconozco si la información es verdadera o no, también uno de los jueces de touch que participó en el juego, tiene un cargo en la Federación Rumana.

Han pasado cuatro días desde el partido, y la repercusión que ha tenido esto en los medios ha sido increíble, periódicos italianos, franceses, la BBC, medios en Irlanda, el Washington Post, han dedicado notas y han señalado al claro conflicto de intereses de los árbitros, y el presidente de Rugby Europe, además gente del mundo del rugby como Nicolás Sánchez, apertura de la selección de Argentina, Clive Woodward, entrenador de Inglaterra campeón del mundo en el 2003, han expresado su apoyo al rugby español, el inglés incluso ha pedido la repetición del partido.

Vlad Iordaneschu, el árbitro de la polémica.


La World Rugby ya abrió una carpeta de investigación del partido, y el día de mañana en Polonia, la Rugby Europe tendrá un reunión donde analizarán las acciones del árbitro. La única manera de repetir el partido es demostrar que los árbitros recibieron dinero, pero con la presión y todo lo que se ha destapado en un caso que nunca se había dado en el rugby mundial, no sabemos que pueda pasar.

Y por si no fuera poco y para aumentar la controversia, una nota de hace dos semanas de un medio de Samoa, ya hacia mención de que el repechaje sería con España, lo cual deja mucho más que pensar.



Este fin de semana sabremos una parte de la resolución, y lo que si es seguro es que varios jugadores españoles serán sancionados, se habla de suspensiones de no menores a 12 partidos, lo cual en todo caso, significaría perderse el Mundial en caso de llegar a calificar vía repechaje, Iordaneschu ha sido suspendido de toda actividad hasta que se aclare el caso.

No ha perdido España, ha perdido el rugby, su credibilidad, sus valores y todo por lo que nos habíamos podido diferenciar de los demás, esperemos recuperarlo pronto.

21.2.18

LA REVOLUCIÓN ESPAÑOLA

El pasado domingo, en el estadio de la Universidad Complutense de Madrid, la selección española de rugby, conocida como el XV del León, logró un hecho histórico, vencer a Rumanía 22-10 y tomar el control de su clasificación al Mundial del próximo año, la única clasificación de España a un mundial fue en Gales 1999.

Si bien aún no tienen el boleto seguro, lograron depender de si mismos, le restan un par de partidos ante Alemania y Bélgica (en teoría los más débiles de la eliminatoria) en los cuales tienen que sumar 9 puntos, un par de victorias, una con punto bonus les daría la clasificación a Japón, sin importar lo que hagan los rumanos, mas cercanos perseguidores de los españoles.



Pero que tuvo que pasar para que el domingo, en un estadio con 15,000 espectadores, España diera un gran paso hacia uno los grandes logros deportivos de sus últimos tiempos?.

El rugby español tiene ya varios años buscando la evolución, personalmente conocí el rugby español en el 2008, gracias a un blog en internet que no se si aun existe, a partir de ahí me hice fanático de España, de su selección, de César Sempere, de sus competencias, de sus clubes, y sobre todo, de las narraciones de sus comentaristas en las transmisiones de los partidos, y gracias a esto, he podido ver el gran cambio a través de los años.

Uno de los grandes pilares fue la competitividad de su liga, la División de Honor, una competencia que en algunos casos particulares es semiprofesional, equipos como SilverStorm El Salvador y VRAC Entrtepinares hacen competencia con varios extranjeros que le dan nivel y que aumentan la competitividad, los clubes trabajan muy bien sus divisiones inferiores, muchas categorías se juegan para que los niños tengan una evolución a traves del tiempo, una División de Honor B que también está bien organizada y tiene buena competencia.

Otro punto es la difusión, como ejemplo la final de la Copa del Rey, la final del torneo de copa del rugby español tiene un par años en que llena el Estadio José Zorrilla, donde juegan el Club Valladolid de la segunda división de fútbol de España, el cual tiene capacidad para 26,000 personas. 

Final de la Copa del Rey 2016.






















Esto le da muchísima difusión al rugby en España, la gente conoce el deporte cada vez más y se interesan en el.

El punto tal vez más importante, es la internacionalización de la selección española, no en el ámbito de competencia, si no en los jugadores, abrieron sus puertas a jugadores de fuera, en la plantilla del pasado domingo ante Rumanía, había 13 franceses, 3 argentinos, 1 fijiano, 2 neozelandeses y 5 españoles, solo Juan Anaya, Marco Pinto, Jesús Moreno, David Barrera y el capitán Jaime Nava son nacidos en territorio español, los franceses y argentinos tienen ascendencia española, el resto cumple con la regla de 3 años jugando en el país, lo importante de esto, es que de los 24 jugadores, 18 juegan en Francia, divididos en Top 14, Pro D2, Federale 1, uno juega en Nueva Zelanda y solo 5 juegan en la liga española, esto quiere decir que el nivel de juego aumentó considerablemente en los últimos años, ya que antes no había tal cantidad de jugadores foráneos, en la época de los 2007. 2008, la mayoría eran jugadores locales. 























A falta de dos partidos, cada vez se ve más cerca la clasificación, y ese 20 de septiembre del 2019, en Tokio, un potencial Japón-España como inauguración mundialista nos emociona a todos, nos da un respiro de frescura en el rugby mundial, y nos enseña como el trabajo duro tiene su recompensa.























Juegos restantes eliminatoria europea al Mundial 2019:

Bélgica-Alemania / 3 de Marzo / Bruselas
Rumanía-Rusia / 3 de Marzo / Cluj
Rumanía-Bélgica /10 de Marzo / Bazau
España-Alemania /10 de Marzo / Madrid
Alemania-Rusia /18 de Marzo / Colonia
Bélgica-España /18 de Marzo / Bruselas

31.10.17

EL RUGBY A BASE DE BILLETAZOS

Hace unos días vi un pequeño documental sobre el fútbol en China, como tienen estructurado su proyecto, su formación, su aprendizaje, para en 40 años, ganar un Mundial, todo a base de mucho, mucho dinero, y esto trajo a mi mente una gran similitud con el rugby japonés, y ahora que estamos a menos de dos años de la Copa del Mundo, y al igual que los chinos, su crecimiento y desarrollo es a base de dinero, mucho, a veces bien, a veces mal.

LA FORMACIÓN

Si bien el rugby en Japón ya tiene varios años, no había demasiado interés en él, las participaciones en los Mundiales del 2003, 2007 y 2011 estaban ahí pero no tenían exposición mediática, por eso es que la formación adquiere una importancia mucho mayor, muchas de las escuelas tienen el rugby como formación deportiva en los primeros niveles, y todo se pone serio cuando se llega a la universidad, Japón cuenta con una competencia universitaria nacional muy importante y bastante grande, donde los mejores equipos del campeonato nacional universitario juegan contra los mejores equipos de la Top League, si así como se lee, los equipos universitarios juegan contra los clubes de la liga de Japón, todo siempre buscando la competitividad de las escuelas.

La Universidad de Teyko, una de las más ganadoras en el rugby universitario japonés, es de las pocas que  compite con los equipos de la Top League.




LA TOP LEAGUE Y SUS JUGADORES

La liga profesional japonesa se estableció hace varios años ya, en el 2003 para ser exactos, pero no tenia el potencial económico de hoy en día. La liga japonesa está entre las 3 ligas mas poderosas económicamente hablando, si no es que es la primera, ¿por que?, ¿de donde proviene tanto recurso? es una liga industrial, sencillo, Toyota, Kobelco, NTT Docomo, NTT Comunications, Suntory, Toshiba, Canon, Coca Cola, NEC, Panasonic, Ricoh, Yamaha, son algunos de los dueños de los equipos de la liga, de ahí que haya equipos con nombres como Panasonic Wild Knights, Coca Cola Red Sparks o Yamaha Júbilo, es bien sabido que los japoneses invierten en donde ven un gran potencial de crecimiento, y el que la liga japonesa esté llena de estos nombres, nos dice mucho de lo que piensan del rugby.

Y obviamente con dinero, llegan los jugadores, Andrew Ellis, Adam Ashley-Cooper, Jako Kriel, George Smith, Matt Giteau, Richar Kahui, Corey Jane son nombres que están jugando la temporada 2017-2018 en Japón, además de otros nombres que han pasado por ahí en años anteriores como Sony Bill Williams, Bernard Foley, George Gregan, Shane Williams, Nemani Nadolo, James Haskell, Jerome Kaino, Fourie Du Preez, Todd Clever, Mike Hercus, etc.

Uno de los pocos problemas que tiene la liga japonesa, es que solo estos jugadores y algunos pocos japoneses ganan grandes salarios, el resto del equipo se divide en sueldos menores o jugadores amateurs, que son en su mayoría empleados de las empresas dueñas de los equipos.

Si bien el modelo no es el mejor para el crecimiento, el dinero que inyectan al rugby japonés si es importante para desarrollar programas, jugadores, academias, además del aprendizaje que brindan los jugadores extranjeros.

Sony Bill Williams con los Panasonic Wild Knights.

Los seleccionados de Japón en el 2015, con los uniformes de sus clubes.


LA SELECCIÓN JAPONESA

La selección de Japón ha sido una recurrente en las copas del mundo, pero realmente empieza a despegar a mediados del 2013, cuando en un partido de la ventana de Junio de ese año, recibieron a Gales (sin seleccionados que estaban en los British Lions) y lograron vencerlos, esa fue la primera victoria ante un seleccionado de primer nivel, y a partir la exposición de la selección ha crecido enormemente, de jugar en las ventanas contra España, Rumanía, Canadá, ahora juegan con Nueva Zelanda, Irlanda, Argentina, Escocia. 

Si bien el inicio del despegue fue el 2013, en el 2015 fue el detonante, la victoria ante Sudáfrica en el Mundial los puso en el ojo del mundo, reafirmó y dió fruto de la buena planeación y trabajo. El partido contra Samoa de la Copa del Mundo 2015 fue visto por 25 millones de japoneses, casi el 20% de la población de aquel país.

Con todo el trabajo bien hecho, la salida de Eddie Jones como entrenador de la selección después del mundial fue para muchos un retroceso, un punto a tiempo para replantear de cara a su mundial en el 2019, en el cual su objetivo es pasar por primera vez la fase de grupos.






EL SUPER RUGBY

El último punto y tal vez más importante de todos, es la inclusión de los Sunwolves en el Súper Rugby, eso le dio a Japón un equipo completamente profesional, que pueda complementar a su selección, ya que a diferencia de selecciones como la de Argentina o Nueza Zelanda, ellos si pueden convocar a sus jugadores que están en Europa, además esto trajo mucho público a las tribunas en sus partidos en Tokio, y la temporada anterior ya lograron ganarle a equipos como los Jaguares, que es prácticamente la selección argentina. Han sido dos temporadas difíciles, pero los resultados van a llegar, con paciencia y trabajo.



El futuro del rugby japonés luce brillante, siempre y cuando las empresas y el dinero que inyectan a sus equipos, a la liga vaya bien encaminado, así como el trabajo de su federación en escuelas y universidades sea el correcto, el exámen será su Mundial en el 2019, como locales, y hasta entonces veremos si pasan o no la prueba.









13.7.17

UN EQUIPO DE PRIMERA, EN LA TERCERA

Vamos a conocer una situación muy peculiar que esta sucediendo en Inglaterra y en Canadá, pero tenemos que salirnos un poco de nuestro hábito que es el rugby, tenemos que voltear el rugby league.

El rugby league es otra modalidad del rugby, es la más popular en Australia y es muy popular en países como Inglaterra, Nueva Zelanda, algunos países del Caribe y las Islas del Pacífico, se juega a 13 jugadores por equipo, no hay rucks, no hay melés, no hay line outs, y se tienen 5 oportunidades de anotar en cada posesión, los ensayos valen 4 puntos, fuera de eso todo lo demás es igual, resulta una versión más espectacular que a la que estamos acostumbrados.



En Inglaterra existen tres divisiones principales de este deporte, la Super League que es la Primera División, el Championship, la Segunda División y la League 1, la Tercera División y que ya es una competencia semiprofesional, mas amateur que profesional, aquí en esta división hay un equipo completamente profesional, con seleccionados internacionales en sus filas.

El Toronto Wolfpack es un equipo que radica en Toronto, Canadá, que empezó como proyecto en el 2014, pero que se materializó hasta el 2016, solo cuenta con dos jugadores canadienses, el resto son ingleses, samoanos, tonganos, galeses y estadounidenses, son pagados a tiempo completo, con todo lo que conlleva un equipo profesional digno de una Primera División.



Ahora, ¿por qué están aquí? en el 2014 cuando sus dueños solicitaron jugar en una ligar profesional, buscando crear el primer equipo profesional canadiense de rugby, pidieron a la Unión Inglesa que les permitiera jugar en la Super League, a lo cual les respondieron algo así como "si quieren jugar, tienen que empezar desde abajo", situación que no es nueva, hace algunos años el equipo francés Toulon Olimpyque XIII ya había pasado por este camino, hoy están en el Championship.

Una vez aceptados para jugar en la Tercera División, había un problema, los equipos ingleses de ese nivel no pueden costear un viaje a Toronto para jugar, dado que son amateurs, no viven del rugby, como ejemplo, la jornada de este fin de semana pasado, ante los Gloucestershire All Golds, el Wolfpack alineó a un internacional por Samoa, mientras que uno de los jugadores de los All Golds no pudo asistir debido a que no consiguió quien atendiera su negocio familiar el fin de semana. Es aquí donde se complicaba, hasta que el patrocinador principal, Air Transat se hizo cargo, ellos pagan el viaje, el hospedaje y toda la logística de todos los equipos desde Inglaterra.



Conforme avanza la liga, los resultados están más que lógicos, 14 partidos jugados, 14 ganados, 844 puntos a favor, 141 en contra, cuestión de tiempo para que la temporada acabe y se consiga el ascenso al Championship, donde entonces sí, se verá la verdadera competencia. Juegan en el Lamport Stadium en Toronto, para 9,000 personas con promedio de asistencia de 7,000.

¿Qué opinan los demás equipos del torneo? pues no hay mucho que opinar, en muchas entrevistas han dicho que saben a lo que van cuando juegan con el Wolfpack, que no hay como competir pero lo intentan, y algunos equipos logran hacer pelea durante algunos minutos, en cuanto a jugar de visita, todos dicen lo mismo, agradecen el viaje gratis, el juego, y poder visitar Canadá.


Es cuestión de tiempo para que la manada ascienda, y la League 1 vuelva a su realidad, aquella que no tiene público ni mucho dinero, y que en cada partido que los ingleses visitan Canadá, el torneo se disfraza de Primera División.

10.7.17

LOS OTROS PARTIDOS DE LOS MUNDIALES: CUANDO LA FINAL NO ES LA FINAL

Asì como el tìtulo lo dice, cuando la final, tu final, no es la final de la Copa del Mundo, cuando sabes que vas por un solo partido, y una sola oportunidad de acrecentar la historia que ya haz conseguido, cuando dos equipos juegan por primera vez un Mundial es algo que llama la atenciòn, pero cuando esos dos equipos aparte comparten grupo y juegan entre sì, entonces la historia se vuelve especial, hoy recordamos el Uruguay contra España en el Mundial de 1999.

Primero tenemos que retroceder a esta muy peculiar situaciòn, por que en 1999 las cosas eran muy diferentes a como son hoy, para poner en contexto, solo habìa 3 lugares para clasificar directamente mediante el mundial anterior (1995), màs el anfitriòn (Gales), hoy para el mundial 2019 hay 12 clasificados del mundial pasado, en ese entonces equipos como Escocia, Irlanda, Inglaterra, Italia, Australia, Argentina, tuvieron que jugar eliminatorias.


Primero España, equipo amateur, que no figuraba en ningùn àmbito internacional, y estaban limitados a un plano secundario en Europa, iniciaron su camino en el grupo 3 de la zona europea, donde quedaron lìderes ante Portugal, Alemania, Repùblica Checa y Andorra, con 4 victorias pasaron a la segunda fase en donde compartìan grupo con Escocia, y por mucha, demasiada suerte, con Portugal de nueva cuenta, de un grupo de tres equipos, los primeros dos clasificaban al Mundial, y todo quedarìa reducido a un partido, ya que Escocia se quedò con el primer boleto sin problema, un muy apretado 21-17 le diò a los españoles su primera y hasta ahora ùnica participaciòn en una copa del mundo.



Uruguay con similar situaciòn, primero tuvo que eliminar a Chile y a Paraguay, para despuès pelear por uno de los tres boletos contra Argentina, Canadà y Estados Unidos, el cuarto irìa al repechaje, los Teros quedaron ùltimos y cayeron en el repechaje ante Portugal (que venìa de la derrota con España), en una serie a ida y vuelta vencieron 79-33 a los europeos, para despùes jugar ante Marruecos. Mientras en el otro repechaje Tonga daba cuenta de Corea del Sur, Uruguay ganaba en Montevideo y caìa en Casablanca, pero con un global de 33-24 tambièn llegarìa a su primer Mundial.

Por azares del destino, los dos caerìan en el grupo A junto a Escocia y Sudàfrica, la fecha era el 2 de octubre de 1999 en Galashields, Escocia, en un estadio para 6,000 personas que ese dìa solo recibiò a 3,000, a nadie le importaba mucho ese partido, pero para uruguayos y españoles, era el ùnico partido, sabìan que era el ùnico partido que podìan ganar, ambos buscaban hacer màs grande la historia que ya de por sì era increìble, cuando para dos equipos todo se reduce a un partido de la primera fase.



Ante un pùblico entusiasta, España se defendìa y Uruguay se veìa mucho mejor en el campo, dominador en la melè y con buen juego a las manos, al minuto 3, la melè uruguaya empuja hasta el ingoal y el octavo Ormaechea apoya el primer ensayo, antes Kovalenko y Aguirre ya habìan puesto puntos mediante patadas a los palos, antes del medio tiempo el apertura españo volvìa a facturar 3 puntos màs y al descanso el partido marcaba un 6-10 a favor de los uruguayos.

Pero el XV del Leòn no iba a caer sin pelear y al inicio del segundo ponìan las cosas 9-10, y minutos màs tarde se pondrìan al frente 12-10, era un partido entretenido como suelen ser los de los equipos que no tienen nada que perder. Una jugada de los backs españoles consigue una gran escapada que milagrosamente no terminò en anotaciòn, y que pudo cambiar el rumbo del partido.

Kovalenko, apertura español.

A partir de ahì todo cambiò, un ensayo de castigo ponìa a Los Teros 17-12 al frente, despuès Kovalenko acercaba 17-15, hasta el minuto 77 era un ida y vuelta, entonces Cardoso, el zaguero uruguayo finaliza una buena jugada a las manos para poner el 22-15, y en la ùltima jugada del partido, el wing uruguayo Menchaca intercepta la jugada del empate español y en una corrida de toda la cancha pone el cuarto ensayo y sepultaba a los españoles, el partido termina 27-15 y los uruguayos consiguen una victoria en su primer partido mundialista, mientras que España hacìa un muy digno debut, despuès ambos equipos perderìan todos sus partidos, los españoles no han vuelto a un mundial mientras que Uruguay clasificò al 2003 (del cual tenemos otra historia muy especial) y para el 2015.

Menchaca y la corrida del ensayo que terminò con los españoles.

Una tarde de octubre dos equipos jugaron su primer partido mundialista, ante 3,000 espectadores, jugaron una final que nadie viò, y que solo tenìa el firme propòsito de regalarnos un gran espectàculo y una muestra de orgullo. Ojalà veamos muchas màs historias como esta.


18.5.17

CONNACHT, EL PATO QUE FUE CISNE

Somos el equipo menos popular de los 4 equipos profesionales en Irlanda, no tenemos una base amplia para elegir jugadores, jugamos en el Parque Galway al cual le caben nada mas 8,100 personas, la hemos pasado mal, estuvimos cerca de desaparecer, pero fuimos cisnes, pero para explicar esto, tenemos que regresar atrás, mucho tiempo atrás...




Es el 8 de diciembre de 1888, la Unión de Rugby de Irlanda busca un cuarto equipo que compita con los todo poderosos Leinster, Munster y Ulster, seis equipos de nuestra provincia tienen una reunión y resultado de ella aparecimos nosotros, de esos seis equipos hoy solo existen tres, durante los próximos 100 años solo jugamos en el Campeonato de Provincias de Irlanda y contra algunos equipos extranjeros que hacen giras y nos visitan.

Es agosto de 1995, la IRB quita la restricción de salarios y beneficios con el fin de controlar lo disparejo que es el juego, y así junto con los otros 3 equipos irlandeses, nos convertimos en profesionales, lo mejor estaba por venir, eso creíamos.

El parque Galway, nuestra casa.


Al año siguiente se crean las copas europeas, la Heineken Cup y la Challenge Cup, primero llega nuestra primera superestrella en 100 años, nos dan de entrenador a Warren Gatland, ex All Black y que después sería de los British and Irish Lions, y así de la nada vamos a jugar algo que nunca pensamos jugar, un torneo europeo, jugamos la Challenge Cup y terminamos cuarto del grupo, no teníamos expectativas así que para ser la primera vez, aprendimos.

En la temporada 1997-1998, por primera vez tenemos una racha ganadora y clasificamos a cuartos de final de la Challenge Cup, pero unos franceses vienen de Agen y nos bajan de la nube, nos eliminan y de paso, hacen que nuestra estrella se vaya, ya no tenemos entrenador y estamos de nuevo en el fondo. A veces las cosas siempre pueden empeorar, en 1999 llega otro neozelandés a entrenarnos, pero no es lo mismo, luego llega un sudafricano, pero no es lo mismo, nos eliminan tres veces consecutivas en la fase de grupos de la Challenge Cup, esto no tiene cara de mejorar.

Es el año 2000 y con el nuevo milenio vienen esperanzas nuevas, por primera vez vamos a tener una competencia domestica profesional, se crea la Celtic League, y vamos a jugar contra equipos de Gales y de Escocia, en nuestra primera temporada llegamos a cuartos de final y nos elimina un equipo galés llamado Pontypridd, un equipo que hoy ya no es profesional y que juega en la liga de Gales.

Estamos agonizando...un día sin avisar, la Unión Irlandesa decide que tenemos que desaparecer por que hay problemas financieros, quien si no, nosotros, nunca hemos ganado nada, no tenemos afición y no somos atractivos financieramente hablando para quedarnos, estamos preparando las maletas para irnos cuando nos dicen que tal vez haya una posibilidad, nuestros fanáticos que supuestamente no tenemos hacen una marcha y se plantan afuera de las oficinas de la Unión, 2000 personas exigen a los dirigentes que nos quedemos, y además los jugadores de los otros equipos irlandeses amenazan con irse a huelga si desaparecemos, la unión no tiene otra opción más que dejar que nos quedemos, y así con ayuda de todos, sobrevivimos.

Es el 2003 y la Unión nos dice que tenemos que aumentar el número de seguidores en el estadio, pues en nuestra cancha para 8,100 personas, solo tenemos un promedio de 600 por partido, incomparable con los 18,000 fans que Munster mete a su estadio cada dos semanas, Terminamos las próximas dos temporadas en penúltimo y ultimo lugar de la liga, no se como seguimos aquí, a por cierto, llegamos a la semifinal de la Challenge Cup, donde nos eliminan los ingleses de Sale, que después serán campeones, éste es nuestro mayor éxito deportivo de la historia.


Los próximos 7 años son así, nos sabemos si un día ya no existiremos, cada temporada quedamos en últimos de la liga, hasta que un día en el 2010, una leyenda inglesa de un equipo francés nos empieza a cambiar la suerte. Estamos jugando bien y avanzamos a las semifinales de la Challenge Cup, y nos toca jugar con el trabuco de Toulon, donde juega Jonny Wilkinson, tal vez el mejor jugador inglés de la historia, es a eliminación directa y el partido es en casa, en nuestro pequeño parque, Galway, tenemos 8,000 aficionados que quieren ver al inglés jugar, es nuestro primer lleno en la historia, perdemos 19-12 con un juego como nunca lo hemos dado, y a partir de ahí, nos cambia la suerte, nuestra gente empieza a ir al parque y tenemos entradas de 2000 personas en partidos de liga, no son los 18,000 de Munster pero es un inicio, y mas importante, es dinero para sobrevivir,

Un año después damos la mayor sorpresa en la historia de las copas europeas, Leinster gana el campeonato de europa y gracias a eso calificamos a la Heineken Cup, la competencia europea de primera nivel, y ahí, en nuestro parque, vencemos 9-8 a los Harlequins, los todo poderosos ingleses, que después ganarían el grupo.

Deportivamente en los siguientes 5 años no pasa nada con nosotros, pero si con nuestros fans, finalmente entramos en el gusto de la gente y tenemos asistencias de 5,000 personas por partido, ahora vivimos de lo que la gente paga por vernos jugar, eso nos mantiene, tenemos que retribuirles.

Es la temporada 2015-2016, a mitad de la liga tenemos problemas con los aperturas y nos dicen que viene un muchacho estadounidense de 23 años que jugó el Mundial 2015 con su selección, no lo conocemos, no sabemos nada, buscamos donde ha jugado, sorpresa, el muchacho viene directo de su universidad.

Pero algo sucede y ganamos 15 partidos en la temporada, el muchacho tiene buen pie y funciona, y a punta de patadas terminamos segundos de la tabla, estamos en semifinales por primera vez. Mientras todo esto pasa, escuchamos que un equipo inglés de fútbol que hace 3 años estaba en tercera división, es líder en la liga Premier y puede ser campeón de Inglaterra, que coincidencia, nuestra historia es parecida pero a nosotros nadie nos conoce, y de alguna manera nos identificamos con ellos.

Estamos en mayo del 2016, en Galway, 8,000 personas están en el parque esperando que demos la sorpresa y que ganemos, vienen los Glasgow Warriors y ganamos, si, ganamos 16-11 y estamos en la final, vamos a jugar en Murrayfield, casa de los que acabamos de eliminar.

Es el 28 de mayo del 2016, nuestro entrenador es un samoano, nuestro apertura es estadounidense y uno de nuestras alas es nigeriano, enfrente está Leinster, el estadio está a media capacidad, Murrayfield es un estadio escocés y la final es entre irlandeses, lógico, pero aun así son 33,000 personas, nunca habíamos visto tanta gente.

Hacemos tres ensayos, y el otro equipo solo hace uno, eso quiere decir que ganamos, y pronunciamos algo que nunca pasó por nuestra cabeza en mas de 100 años de historia, "Connatch Rugby es campeón" hemos ganado la liga por primera vez en 100 años, somos ganadores, nuestra gente en Galway nos recibe y somos como héroes, Nos enteramos que el equipo inglés de fútbol que mencionamos antes ha ganado el campeonato, los entendemos, sabemos lo que se siente.



Hoy, en la temporada 2016-2017, somos octavos en la liga, el chico de Estados Unidos se ha ido a jugar a Inglaterra y hemos perdido 13 partidos, no podremos luchar por defender el campeonato ya que estamos eliminados, pero nadie va a olvidar que el pato fue cisne, tal vez algún día lo seamos de nuevo, mientras, nuestra historia nadie nos la puede quitar.